Hay una falta de claridad sobre el origen de los cócteles. Tradicionalmente, los cócteles eran una mezcla de licores, azúcar, agua y amargos. En la década de 1860, sin embargo, un cóctel con frecuencia incluía un licor.

 

La primera publicación de una guía de camareros que incluía recetas de cócteles fue en 1862: Cómo mezclar bebidas. Además de las recetas de ponches, amargos, hondas, zapateros, arbustos, bebés, volteretas y una variedad de otras bebidas mezcladas, había 10 recetas de «cócteles». Un ingrediente clave que diferencia a los cócteles de otras bebidas en este compendio fue el uso de amargos. Las bebidas mixtas populares hoy en día que se ajustan a este significado original de «cóctel» incluyen el cóctel de whisky Old Fashioned, el cóctel Sazerac y el cóctel Manhattan.

 

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Durante la prohibición en los Estados Unidos (1920-1933), cuando las bebidas alcohólicas eran ilegales, los cócteles todavía se consumían ilegalmente en establecimientos conocidos como bares clandestinos.

La calidad del licor disponible durante la prohibición fue mucho peor que antes. Se pasó del whisky a la ginebra, que no requiere envejecimiento y, por lo tanto, es más fácil de producir ilícitamente.

Miel, jugos de frutas y otros aromas servían para enmascarar el mal sabor de los licores inferiores. Los cócteles dulces eran más fáciles de beber rápidamente, una consideración importante cuando el establecimiento podía ser asaltado en cualquier momento. Con el vino y la cerveza menos disponibles, los cócteles a base de licores tomaron su lugar, incluso convirtiéndose en la pieza central.